Illustration: Gustaf Öhrnell Hjalmars
Illustration: Gustaf Öhrnell Hjalmars

Nu är det männens tur att banta – Silicon Valley-style

Ketoncocktails. Unika molekylära profiler. En kost skräddarsydd för dina gener. När Silicon Valleys startups ger sig in på dietmarknaden kallas det inte längre för bantning, utan optimering. Målet: att inte bara kvinnor ska vilja äta sig smala.

Publicerad

I slutet av förra året tog det nystartade hälsoföretaget Viome in 15 miljoner dollar i riskkapital för att finansiera sina självtest av avföring. Du skickar in lite av ditt bajs – och Viome talar om hur det står till i din mage, så att du kan ändra din diet för att bland annat kunna gå ner i vikt och behålla den. Företaget säger sig ge kunderna möjligheten att utforska och förbättra sin tarmflora: med ”den allra senaste patentskyddade tekniken” skapar man ”unika molekylära profiler” för de som köper och skickar in testkit.

Språket säger mycket om hur Viome och ett växande antal nya hälsoföretag uppmuntrar människor att tänka på och prata om dieter: som något man kan lösa med teknik. Viktminskning handlar inte om förneka sig saker utan om att optimera, ungefär så som man förlänger livstiden på ett Iphonebatteri.

Annons

De nystartade bolagen på den här marknaden beskriver inte sig själva som bantningsföretag, men många av dem ägnar sig åt vikt och andra näringsrelaterade problemområden. 23andMe vill hjälpa dig att äta och träna på ett sätt som passar dina gener. Bulletproof vill att du ändrar dina frukostvanor för att förbättra din arbetsförmåga och minska dina hungerkänslor. Habit studerar din tarmflora och skräddarsyr en diet bara för dig.

Behöver du några timmar av påstått övermänsklig mental skärpa och kaloriförbränning? Sänk en cocktail med ketoner. Vill du kontrollera din kropps behov av energi genom att fasta i perioder? Då finns det en app för det.

Att övertyga konsumenterna om att denna våg av dieter skiljer sig från bantningsindustrins långa och pseudovetenskapliga historia är ingen lätt uppgift, men en potentiellt lukrativ sådan.

Företagen i Silicon Valley nöjer sig inte längre med att skapa prylar. Nu är det du som är deras mål. Och för att deras vision om din kropp ska fästa behöver de få dig att tala deras språk.

Att följa en diet handlar enligt denna retorik inte nödvändigtvis om fåfänga, utan om kunskap och effektivitet – ett skifte som förändrar hur vi ser på oss själva. Kroppen, som tidigare skulle vara ens tempel, är nu bara ännu en enhet som ska skötas, och som man förväntar sig kunna behärska. Vi optimerar våra prestationer i stället för att se upp med figuren. Vi biohackar våra kroppar i stället för att äta sallad.

Annons
Storsäljande piller. USA:s bantningsindustri värderades till uppskattningsvis 66 miljarder dollar under 2017.
Storsäljande piller. USA:s bantningsindustri värderades till uppskattningsvis 66 miljarder dollar under 2017. Foto: Alamy/IBL

På ett eller annat sätt bygger de flesta av tjänsterna på utförliga och dyra instruktioner om att äta mer av en sak och mindre av en annan, eller att ta kosttillskott som ska frigöra kroppens fulla potential. Att övertyga konsumenterna om att denna våg av dieter skiljer sig från bantningsindustrins långa och pseudovetenskapliga historia är ingen lätt uppgift, men en potentiellt lukrativ sådan.

Enligt marknadsundersökningsföretaget Marketdata var USA:s bantningsindustri värd uppskattningsvis 66 miljarder dollar under 2017. Men antalet invånare som går på dieter hade sjunkit med 10 procent från året dessförinnan. Företaget fann två anledningar: att acceptansen för överviktiga kroppar växer och att många har tröttnat på att banta.

Annons

Att klä ganska konventionella bantningsråd i en tekniskt språkdräkt är ett sätt för Silicon Valley-företagen att uppfattas som något nytt bland erfarna bantare – och samtidigt, likt en Trojansk häst, nå konsumenter som av aldrig tidigare varit intresserade av bantningskurer.

Bantningsindustrin har alltid haft sina mest lättfångade offer bland kvinnor, som är kulturellt indoktrinerade att försöka anpassa sig till omöjliga ideal för att bevisa sitt sociala värde.

Många i den senare gruppen är män. Den moderna bantningsindustrin är tydligt feminiserad och män har tills nyligen varit en ganska oprövad marknad. Harvardforskaren Jill Avery har kallat fenomenet ”gender contamination”: när en produkt eller idé blir så starkt kopplad till kvinnor att män inte vill ha med den att göra. Det mest klassiska exemplet är Diet Coke, och det är nog ingen slump att också det handlar om mat. Bantningsindustrin har alltid haft sina mest lättfångade offer bland kvinnor, som är kulturellt indoktrinerade att försöka anpassa sig till omöjliga ideal för att bevisa sitt sociala värde.

Annons

I en studie från 2015 visade forskare vid University of Manitoba att könstereotypa uppfattningar om livsmedel är så omfattande att marknadsförare tvingas anspela på hypermaskulina idéer som prestationshöjning för att få hälsosam mat att verka manlig. Alltså precis vad Silicon Valleys diet-startups gör – samtidigt som de i egenskap av techföretag är manligt kodade redan som det är. Om vi i stället för att banta ägnar oss åt biohacking för att finjustera vår tarmflora med de senaste testerna och resultatbaserade metoderna, då ökar potentialen för en bredare marknad.

Naveen och Anuthida Jain under ett event på Manhattan i juni 2018.
Naveen och Anuthida Jain under ett event på Manhattan i juni 2018. Foto: Madison Voelkel/IBL

När man kallar de här företagens dietprogram för ”bantning” så blir deras vd:ar nästan förolämpade. Att gå ner i vikt är inte målet, säger de. Man ska kunna vara sitt bästa jag på alla nivåer.

– Jag fokuserar på kognitiv förmåga och att leva länge, säger Geoff Woo, vd för det nystartade biohackningsbolaget HVMN i en intervju med The Guardian.

Det bara råkar vara så att en persons ”bästa jag” alltid innefattar att vara smal och fysiskt sett normal.

Annons

Man kan frestas att se en sorts udda form av ökad jämlikhet här. Om alla känner samma press att uppnå perfektion så har vi kanske tagit ett steg mot att lätta på det tryck som hittills nästan bara skadat kvinnor. Eller är något ännu mer skadligt på väg att hända, vare sig personerna bakom produkterna inser det eller inte?

Det är ju inte bara produkter som köps och säljs, utan även idéerna de bygger på. Om det är vd:ar för teknikföretag som definierar vad en perfekt kropp är – om de får bestämma hur en människa bör optimeras, lägger omfattande resurser på att normalisera de idealen och sedan säljer produkter som ska hjälpa kunderna att nå dit – då kan konsekvenserna bli större än en förändring i hur vi pratar.

Om vi börjar tro att det är lika lätt att ändra sin kropp som att rensa bort gamla filer på sin laptop, kan följderna för överviktiga personer bli allvarliga.

Personer som är överviktiga, till exempel, tvingas redan utstå många sorters social diskriminering. En studie från 2016 visade att de har svårare att få ett nytt jobb än smala kollegor med samma kvalifikationer. Deras övervikt gör att de löper större risk att nekas medicinsk vård. Att gå ner i vikt innebär fysiska och känslomässiga svårigheter, och forskning visar dessutom att det för en stor mängd överviktiga rentav är fysiskt omöjligt.

Annons

Om vi börjar tro att det är lika lätt att ändra sin kropp som att rensa bort gamla filer på sin laptop, kan följderna för sådana personer bli allvarliga.

För att inte tala om kopplingen till ett annat kvinnligt kodat problem: ätstörningar. Den dödligaste formen, anorexia, innefattar ofta ett starkt kontrollbehov, man räknar kalorier, näringsämnen och måltider. Att ha fasteperioder, kostersättningar och detaljerade dieter behöver självfallet inte vara ett symptom på ätstörningar, men det förment vetenskapliga språk det nu kläs i kan skymma att beteendet faktiskt är skadligt, göra det svårare för familj och vänner att upptäcka att något är fel.

I marknadsföringen på sin hemsida skriver Viome: ”Tänk om du kunde välja bort sjukdom?“ Det är nog tänkt att låta hoppfullt, men för den som lever med en sjukdom eller funktionsnedsättning kan det snarare väcka oro. Om sjukdom blir något som vissa människor kan undgå är frågan vad som händer med de som saknar resurserna att göra det.

Annons

När jag talar med Viomes vd Naveen Jain säger han att han har funderat över priserna. Han hoppas att den fria marknaden snart kommer att göra företagets tjänster mer överkomliga. Tidigare kostade det 10 000 dollar att ta ett RNA-test.

– Min förhoppning är att det inom sex månader kommer att kosta mindre än 100 dollar. När något växer exponentiellt sjunker kostnaderna så att alla kan ha råd med det, säger han.

Överviktiga personer tvingas redan utstå social diskriminering. En studie från 2016 visade att de har svårare att få ett nytt jobb än smala kollegor med samma kvalifikationer.
Överviktiga personer tvingas redan utstå social diskriminering. En studie från 2016 visade att de har svårare att få ett nytt jobb än smala kollegor med samma kvalifikationer. Foto: Science Photo Library/IBL

Vad ska då hända med de människor som inte vill optimera sig enligt Silicon Valleys standard? I tech-vokabulären om bantning finns det inte mycket utrymme för avvikelser baserade på lust eller personliga preferenser, och ännu mindre för skilda idéer om vad som faktiskt är ett fel och behöver rättas till.

Kanske behöver vi människor inte främst fler produkter som gör oss perfekta, utan en bredare definition av vad som är perfekt?

Annons

Entreprenörerna bakom företagen verkar uppriktiga i sin önskan att förbättra människors liv, och de av dem som använder sig av verkliga vetenskapliga metoder kan säkert uppnå resultat. Viomes teknologi tycks kunna identifiera matallergier och tarmfloran är ett fascinerande forskningsområde.

Samtidigt har vi de senaste åren sett många exempel på hur techföretag misslyckas med att förutse hur deras goda intentioner kan nyttjas i ohederliga syften. (Ta till exempel Facebook och det amerikanska valet 2016.) Och när en produkt väl blivit populär och lönsam finns det inte mycket incitament att dra tillbaka den.

Forskningen är i dag ganska tydlig om vad som faktiskt utgör en hälsosam diet. Ät mångsidigt, i huvudsak växtbaserade och färska matvaror, hela livet igenom. Det budskapet är kanske svårt att sälja produkter på, men det tar hänsyn till något som det teknologiska språket missar: att det finns olika sätt att vara människa på.

Naveen Jain säger att Viome inte vill sätta likhetstecken mellan smal och hälsosam. Ändå listar man övervikt och därtill relaterade sjukdomar som något företagets dieter ska bota.

Kanske behöver vi människor inte främst fler produkter som gör oss perfekta, utan en bredare definition av vad som är perfekt?

Storsäljande piller. USA:s bantningsindustri värderades till uppskattningsvis 66 miljarder dollar under 2017.

Foto: Alamy/IBL Bild 1 av 3

Naveen och Anuthida Jain under ett event på Manhattan i juni 2018.

Foto: Madison Voelkel/IBL Bild 2 av 3

Överviktiga personer tvingas redan utstå social diskriminering. En studie från 2016 visade att de har svårare att få ett nytt jobb än smala kollegor med samma kvalifikationer.

Foto: Science Photo Library/IBL Bild 3 av 3